Un estudiante, vestido con una máscara debido a la pandemia del coronavirus COVID-19, ajusta sus auriculares mientras usa una computadora en una sala de laboratorio en el centro de capacitación en tecnología de la información "1337" en la ciudad de Khouribga, en el centro de Marruecos. (Foto de FADEL SENNA / AFP)
Un estudiante, vestido con una máscara debido a la pandemia del coronavirus COVID-19, ajusta sus auriculares mientras usa una computadora en una sala de laboratorio en el centro de capacitación en tecnología de la información "1337" en la ciudad de Khouribga, en el centro de Marruecos. (Foto de FADEL SENNA / AFP)

En un comunicado emitido durante la semana pasada, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por su sigla en inglés) señalaban que los viajeros que deseaban protegerse contra los actuales casos de viruela del mono debían utilizar mascarillas para evitar un contagio.

Este anuncio generó alarma ante la población mundial ya que advertía de un posible contagio masivo, similar al COVID-19. “Use mascarilla. Usar una mascarilla puede ayudarlo a protegerse de muchas enfermedades, incluida la viruela del mono”. Sin embargo, esta recomendación fue eliminada días después, señala el .

“Los CDC eliminaron la recomendación del uso de mascarillas en sus lineamientos de salud para viajeros por la viruela del mono porque causaba confusión”, dijo la agencia en un comunicado publicado el último martes.

A pesar de haberse retractado sobre el uso de las mascarillas contra este virus, el organismo estadounidense señaló que los países con mayor incremento de casos y las personas que tienen contacto directo con los enfermos, deberían considerar usar mascarillas.

¿La viruela del mono se puede contagiar por el aire?

A pesar de que los expertos han asegurado que el contagio del virus por transmisión aérea es solo un pequeño factor en la propagación, aun no existen estimaciones ni estudios que confirmen esta teoría.

Los CDC instan desde su portal que los pacientes con viruela del mono deben utilizar mascarillas quirúrgicas, “especialmente aquellos que tienen síntomas respiratorios”. Asimismo, las autoridades médicas sugieren que las personas que viven o tienen contacto directo con los contagiados deben “considerar usar un cubrebocas”.

Actualmente, más de 1000 personas en 31 países alrededor del mundo han sido diagnosticados con la enfermedad y existen otros de 1000 casos de sospechosos.

En brotes anteriores a los actuales, la mayoría de estos contagios se reportaron por que las personas tuvieron contacto cercano con los pacientes o animales infectados, pero otros contagios se dieron por la vía de transmisión aérea.

Casos anteriores de contagio por transmisión aérea

Donald Milton, experto en virus de la Universidad de Maryland, describió en un estudio revisado en 2012 que existieron varios casos de contagio de viruela del mono por transmisión aérea.

En 1947, un paciente del un hospital en Nueva York infectó a otro que estaba ubicado a una distancia de siete pisos.

Otro caso se dio en Alemania cuando, en 1970, un solo enfermo contagió a muchas personas que se encontraban en tres pisos de un hospital localizado en Meschede. La única explicación que encontraron para esto fue que las corrientes de aire en el edificio actuaron como vía de transmisión.

En 2017, científicos que estudiaban un brote de viruela del mono en Nigeria descubrieron que se dio un caso de transmisión aérea en una prisión, donde dos trabajadores de salud se contagiaron a pesar de no tener contacto directo con los pacientes.

Las investigaciones continúan

“Es muy ambiguo como para determinar cuál es la ruta de transmisión verdadera o dominante, y parte de eso puede abordarse en modelos animales”, señalo durante una conferencia Nancy Sullivan, investigadora del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas.

“Probablemente eso deba ser prioritario en algunas de las investigaciones de laboratorio”, agregó.

Los funcionarios sanitarios de la OMS enfatizan el papel de las grandes gotículas respiratorias que expulsan los pacientes contagiados y que pueden llegar a personas que tienen contacto muy cercano.

“La infección con la viruela del mono requiere un contacto sostenido muy cercano”, dijo Andrea McCollum, la principal experta en el virus de los CDC.

“Este no es un virus que se transmitió a varios metros”, dijo. “Es por eso que debemos tener mucho cuidado al momento de enfrentar esto”.

“La mayoría de la gente piensa que la viruela generalmente se transmite a través de gotículas grandes, pero, por alguna razón, a veces puede transmitirse a través de aerosoles de partículas pequeñas”, dijo por su parte Mark Challberg, virólogo del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas.